Handel's Messiah

George Frideric Handel: A Brief Biography of the Man and the Early Days of Messiah

Childhood

George Frideric Handel was born on a cold February day in 1685, deep in the heart of Germany. His father was a prominent and successful barber-surgeon for the local duke and had determined early on that young George would study civil law.

But George was drawn to things more artistic, especially more musical. He was intrigued by instruments, the sounds they could make and the feelings they could evoke. His practical father intervened and forbade him from taking part in what he called "musical nonsense."

That wasn't about to stop the determined little youngster. By some unknown means, George was able to get a small clavichord and smuggle it to a tiny room at the top of the house. Then, at night, while the rest of the family was asleep, George would silently creep up to the room and play music, ever so quietly, late into the night. It was there that Handel discovered the magic of music.

It came as a complete surprise to family and friends at church one day when the eight-year-old climbed up on the organ bench and began to play the postlude. Everyone was shocked, especially his father, who had no idea his son was so gifted. Even so, his father sternly reminded son that his destiny was for something more practical than music.

Eventually, Handel enrolled in law school according to his father's wishes, but the musical pull was too much. Soon, he left the confines of the classroom and headed out on the road. He traveled from city to city, learning what he could about each area's musical styles and gifts before he finally settled in London in 1711 at age 26. There his operas and oratorios gained wide acceptance and Handel became an established part of English music and society circles.

Difficult Times

By the 1730s, British audiences had grown tired of operas sung in German or Italian and preferred comedic performances in English. This was good for Handel, who struggled to keep his creditors away, and led him to push himself to the limit by composing four operas within the same year.

As a result, Handel suffered a stroke that paralyzed his right arm. The doctor who treated him said, “We may save the man—but the musician is lost forever. It seems to me that his brain has been permanently injured.”

But Handel refused to give up and surprised everyone when he miraculously recovered his strength and declared, “I have come back from Hades.”

Messiah and Its Legacy

In 1741, swimming in debt and out of favor as a composer, Handel received a libretto from Charles Jennens, a poet with whom he had worked previously. Using scripture references, the libretto detailed the life of Jesus Christ from His birth and ministry to His crucifixion and resurrection. On August 22, 56-year-old Handel sequestered himself in his London home and began to compose music to the biblical texts heralding the life of Jesus Christ. In just 23 days he completed a 260-page oratorio. He titled the massive work Messiah.

Handel told the sponsors of the premier performance of Messiah in Dublin, Ireland, on April 13, 1742, that the proceeds from the performance should be donated to prisoners, orphans and the sick. “I have myself been a very sick man, and am now cured,” he said. “I was prisoner and have been set free.”

The performance received rave reviews and exceeded expectations, raising 400 pounds and freeing 142 men from debtors’ prison. The charity sponsors, hoping to squeeze in additional paying patrons, had asked the ladies to refrain from wearing hoops under their skirts and encouraged men to leave their swords at home.

Although the work was well received in Dublin, it was not a success in London, where audiences grappled with a sacred work being staged in theaters. In 1749, it was another charity performance to assist with the completion of London Foundling Hospital for abandoned infants and children that began a series of concerts that once again brought Messiah to public audiences with renewed appreciation. Easter-time performances of Messiah continued each year at the Foundling Hospital until the 1770s, and Handel conducted or attended every one of them until his death in 1759.

Some 40 years after Messiah’s premiere, English musicologist Charles Burney wrote, “This great work has been heard in all parts of the kingdom with increasing reverence and delight; it has fed the hungry, clothed the naked, fostered the orphan and enriched succeeding managers of the oratorios, more than any single production in this or any other country.”

 

Niñez

Georg Friederich Händel nació un frío día de febrero de 1685, en el corazón de Alemania. Su padre era el prominente cirujano y exitoso peluquero del duque local, y por mucho tiempo había tomado la determinación de que el joven Georg estudiaría derecho civil.

No obstante, Georg se sintió atraído hacia cosas más artísticas, en especial más musicales. Le intrigaban los instrumentos, los sonidos que emitían y los sentimientos que podían evocar. Su padre, un hombre práctico, intervino y le prohibió participar en lo que llamó "tonterías musicales".

Eso no iba a detener al decidido jovencito. Por algún medio desconocido, Georg pudo conseguir un pequeño clavicordio y meterlo a escondidas en una pequeña habitación en la parte superior de la casa. Luego, por la noche, mientras el resto de la familia dormía, Georg se escabullía a la habitación y tocaba música, muy silenciosamente, hasta altas horas de la noche. Fue allí donde Händel descubrió la magia de la música.

Un día, cuando familiares y amigos estaban en la iglesia, les tomó por sorpresa cuando el niño de ocho años se subió al banco del órgano y comenzó a tocar el postludio. Todos estaban en estado de shock, especialmente su padre, quien no tenía idea de que su hijo fuese tan talentoso. Aun así, el padre recordó rigurosamente a su hijo que su destino era para algo más práctico que la música.

Con los años, Händel se matriculó en la facultad de derecho de acuerdo con los deseos de su padre, pero la atracción musical era demasiado. Al poco tiempo, dejó los confines del salón de clases y emprendió su camino. Viajó de ciudad en ciudad, aprendiendo todo lo que pudo sobre los estilos y dones musicales de cada región antes de establecerse finalmente en Londres en 1711, a los 26 años. Allí, sus óperas y oratorios ganaron amplia aceptación y Händel se convirtió en una parte establecida de la música y de los círculos de la sociedad inglesa.

Tiempos difíciles

En la década de 1730, el público británico se había cansado de las óperas que se interpretaban en alemán o italiano y prefería los espectáculos cómicos en inglés. Eso fue bueno para Händel, quien tenía problemas para pagar a sus acreedores, y lo llevó a esforzarse al máximo al componer cuatro óperas ese mismo año.

Por consiguiente, Händel sufrió una apoplejía que le paralizó el brazo derecho. El médico que lo atendió dijo: "Podemos salvar al hombre, pero el músico está perdido para siempre. Me parece que el cerebro se le ha dañado permanentemente".

Sin embargo, Händel se negó a darse por vencido y sorprendió a todos cuando recuperó milagrosamente su fuerza y declaró: "He vuelto del Hades".

El Mesías y su legado

En 1741, ahogado en deudas y caído en desgracia como compositor, Händel recibió un manuscrito de Charles Jennens, un poeta con quien había trabajado anteriormente. El manuscrito detallaba la vida de Jesucristo desde su nacimiento y ministerio hasta Su crucifixión y resurrección. El 22 de agosto, Händel, de 56 años, se aisló en su casa de Londres y comenzó a componer música para los textos bíblicos del manuscrito que anunciaba la vida de Jesucristo. En solo 23 días completó un oratorio de 260 páginas; tituló la enorme obra El Mesías.

El 13 de abril de 1742, Händel dijo a los patrocinadores de la primera representación de El Mesías en Dublín, Irlanda, que las ganancias de la representación se deberían donar a prisioneros, huérfanos y enfermos. "Yo mismo he sido un hombre muy enfermo y ahora estoy curado", dijo. "Estuve prisionero y se me ha liberado".

La representación recibió excelentes críticas y superó las expectativas, recaudando 400 libras esterlinas y liberando a 142 hombres de la prisión de los deudores. Los patrocinadores de la obra benéfica, con la esperanza de obtener más clientes que pagaran, habían pedido a las mujeres que se abstuvieran de usar miriñaques bajo sus faldas y alentaron a los hombres a que dejaran sus espadas en casa.

Aunque la obra fue bien recibida en Dublín, no fue un éxito en Londres, donde las audiencias luchaban por aceptar una obra sagrada que se presentaba en los teatros. En 1749, otra actuación de caridad para ayudar con la finalización del Hospital Foundling de Londres para bebés y niños abandonados fue lo que dio comienzo a una serie de conciertos que una vez más llevaron a El Mesías a las audiencias públicas con renovada estima. Las actuaciones de El Mesías en la época de la Pascua de Resurrección continuaron cada año en el Hospital Foundling hasta la década de 1770 y Händel condujo o asistió a cada una de ellas hasta su muerte en 1759.

Aproximadamente 40 años después del estreno de El Mesías, el musicólogo británico Charles Burney escribió: "Esta gran obra se ha escuchado en todas partes del reino con creciente reverencia y deleite; ha alimentado al hambriento, vestido al desnudo, cuidado del huérfano y enriquecido a los gerentes sucesivos de los oratorios, más que ninguna otra producción individual en este o cualquier otro país".

 

Infância

George Frideric Handel nasceu em um dia frio de fevereiro, em 1685, bem no centro da Alemanha. O pai dele era um barbeiro-cirurgião proeminente do duque local e ele determinou que aquele jovem George estudaria direito civil.

No entanto, George era atraído por coisas mais artísticas, especialmente a música. Ele era fascinado por instrumentos, os sons que eles podiam fazer e os sentimentos que eles podiam provocar. Sendo pragmático, seu pai interveio e o proibiu de fazer parte do que ele chamava de "disparate musical".

Isso não foi suficiente para impedir o jovem menino. De algum modo desconhecido, George conseguiu adquirir um pequeno clavicórdio e conseguiu escondê-lo em um quartinho no sótão. À noite, enquanto sua família estava dormindo, ele ia sorrateiramente para o andar superior de sua casa e tocava música, bem baixinho, até tarde da noite. Foi ali que Handel descobriu a magia da música.

Foi uma completa surpresa para a família e para os amigos da Igreja quando um dia o menino de 8 anos de idade subiu no banco do órgão e começou a tocar o poslúdio. Todos ficaram surpresos, especialmente o pai, que não tinha ideia do dom de seu filho. Ainda assim, seu pai firmemente o lembrou de que ele estava destinado a algo mais útil do que a música.

Por fim, Handel se matriculou na faculdade de direito de acordo com a vontade de seu pai, mas sua atração pela música era muito grande. Logo, ele deixou os limites da sala de aula e começou a viajar. Ele viajou de cidade em cidade, aprendendo o que ele podia sobre o estilo musical de cada área antes de finalmente se estabelecer em Londres, em 1711, aos 26 anos de idade. Em Londres, suas óperas e oratórios foram amplamente aceitas e Handel se tornou uma parte conhecida da música inglesa e dos círculos sociais.

Tempos difíceis

Na década de 1730, o público britânico começou a perder o entusiasmo por óperas cantadas em alemão ou em italiano e passou a dar preferência a espetáculos teatrais em inglês. Isso foi bom para Handel, que tinha dificuldades em pagar seus credores, e fez com que ele fosse até seu limite ao compor quatro óperas no mesmo ano.

Como consequência, Handel sofreu um derrame que paralisou seu braço direito. Um médico que o tratava disse: "Talvez consigamos salvar o homem - mas o músico se perdeu para sempre. Parece que seu cérebro foi atingido de modo irreversível".

Contudo, Handel se recusou a desistir e surpreendeu a todos quando recuperou, de modo milagroso, sua força e declarou: "Voltei dos mortos".

O oratório O Messias e seu legado

Em 1741, nadando em dívidas e deixando de ser um compositor adorado, Handel recebeu um manuscrito de Charles Jennens, um poeta com quem ele já havia trabalhado anteriormente. O manuscrito detalhava a vida de Jesus Cristo desde Seu nascimento e ministério até Sua Crucificação e Ressurreição. Em 22 de agosto, com 56 anos de idade, ele se trancafiou em sua casa em Londres e começou a compor músicas com textos bíblicos no manuscrito que anunciava a vida de Jesus Cristo. Em apenas 23 dias, ele completou um oratório de 260 páginas. Ele deu ao oratório o nome de O Messias.

Handel disse aos patrocinadores da primeira apresentação da obra O Messias em Dublin, na Irlanda, em 13 de abril de 1742, que os lucros daquela apresentação deveriam ser doados aos prisioneiros, órfãos e enfermos. "Eu mesmo já fui um homem muito doente, e agora estou curado", disse ele. "Já fui prisioneiro, mas reconquistei a liberdade."

A apresentação recebeu boas críticas e superou as expectativas, arrecadando 400 libras e libertando 142 homens da prisão. Os patrocinadores, tentando adicionar novos doadores, pediram às mulheres que deixassem de usar anáguas de arame por baixo de sua saia e incentivaram os homens a deixar suas espadas em casa.

Embora a obra tenha sido bem recebida em Dublin, ela não foi um sucesso em Londres, onde as plateias tinham dificuldade em aceitar que obras sacras fossem encenadas em teatros. Em 1749, uma outra apresentação beneficente para ajudar a construção do London Foundling Hospital (Hospital para órfãos de Londres) para bebês e crianças abandonadas começou a série de concertos que mais uma vez fizeram com que a plateia da obra O Messias tivesse uma apreciação renovada por ela. As apresentações da obra O Messias na época da Páscoa continuaram acontecendo todos os anos nesse hospital até a década de 1770, e Handel regeu ou participou de cada um deles até sua morte em 1759.

Cerca de 40 anos depois da estreia do oratório O Messias, o musicólogo inglês Charles Burney escreveu: "Esta grande obra foi ouvida em todas as partes do reino, com crescente reverência e alegria; alimentou os famintos, vestiu os nus, cuidou dos órfãos e enriqueceu os gerentes de oratórios mais do que qualquer produção neste ou em qualquer outro país".

 

Enfance

Georg Friedrich Haendel naît au cœur de l'Allemagne par une froide journée de février 1685. Son père est un chirurgien-barbier éminent et reconnu, au service du duc local. Il décide très tôt que le jeune Georg étudiera le droit civil.

Mais Georg est attiré par des domaines plus artistiques et plus particulièrement par la musique. Les instruments, les sons qu'ils peuvent produire et les sentiments qu'ils peuvent susciter attisent sa curiosité. Son père, ayant le sens pratique, intervient et lui interdit de prendre part à ce qu'il appelle «des absurdités musicales».

Cela n'arrête pas le jeune garçon déterminé. Par des moyens inconnus, Georg réussit à se procurer un petit clavicorde et à l'introduire clandestinement dans une petite pièce située tout en haut de la maison. Puis, la nuit, pendant que le reste de la famille dort, il monte discrètement dans la pièce et joue de la musique, toujours très doucement, jusque tard dans la nuit. C'est là qu'il découvre la magie de la musique.

Ce fut une surprise complète pour la famille et les amis lorsqu'un jour à l'église, le garçon de huit ans monta sur le banc de l'orgue et se mit à jouer le postlude. Tout le monde fut stupéfait, surtout son père, qui ne savait pas que son fils était si doué. Néanmoins, il rappelle sévèrement à son fils qu'il est destiné à une carrière plus pragmatique que la musique.

Haendel s'inscrit finalement à l'école de droit selon les souhaits de son père mais son attirance pour la musique est trop forte. Il quitte bientôt les salles de cours et prend la route. Il voyage de ville en ville, apprenant tout ce qu'il peut sur les spécificités et styles musicaux de chaque région, et, en 1711, à vingt-six ans, il s'installe finalement à Londres. Là, ses opéras et ses oratorios sont reçus très favorablement et il fait alors partie des cercles de la société et de la musique anglaise.

Temps difficiles

Dans les années 1730, le public britannique se lasse des opéras chantés en allemand ou en italien et préfère les comédies en anglais. C'est une bonne chose pour Haendel qui lutte pour rembourser ses créanciers car cela le pousse à se dépasser en composant quatre opéras au cours de la même année.

À cause de cela, Haendel a une attaque d'apoplexie qui paralyse son bras droit. Le médecin qui le traite dit : «Nous sauverons peut-être l'homme, mais le musicien est perdu à jamais. Il me semble que son cerveau ait irrémédiablement été atteint.»

Mais Haendel refuse d'abandonner et surprend tout le monde quand il récupère miraculeusement ses forces et déclare : «Je suis revenu des Enfers.»

Le Messie et son patrimoine

En 1741, couvert de dettes et passé de mode en tant que compositeur, Haendel reçoit un manuscrit de Charles Jennens, un poète avec lequel il a déjà travaillé. Le manuscrit raconte la vie de Jésus-Christ en détail, de sa naissance et son ministère jusqu'à sa crucifixion et sa résurrection. Le 22 août, à cinquante-six ans, Haendel s'enferme dans sa maison de Londres et commence à composer à partir des textes bibliques du manuscrit proclamant la vie de Jésus-Christ. Il termine un oratorio de deux cent soixante pages en seulement vingt-trois jours. Il intitule cette œuvre gigantesque Le Messie.

Il demande aux commanditaires de la première du Messie à Dublin (Irlande), le 13 avril 1742, de faire don du produit de la représentation aux prisonniers, aux orphelins et aux malades. Il ajoute : «J'ai moi-même été très malade et suis maintenant guéri. J'étais prisonnier et j'ai été libéré.»

La représentation reçoit des critiques élogieuses et dépasse toute espérance, recueillant quatre cents livres qui permettent de libérer cent quarante deux hommes de la prison pour dettes. Dans l'espoir de faire entrer davantage de spectateurs payants, les commanditaires de ce concert de bienfaisance demandent aux dames d'éviter de porter des cerceaux sous leurs jupes et incitent les hommes à laisser leur épée chez eux.

L'œuvre est bien reçue à Dublin mais n'est pas un succès à Londres où le public a du mal à accepter une œuvre sacrée mise en scène au théâtre. En 1749, c'est un autre concert de bienfaisance, donné à l'occasion de l'achèvement de l'hôpital Foundling de Londres pour enfants abandonnés, qui débute une série de concerts qui font une fois de plus découvrir Le Messie au public avec une appréciation renouvelée. Les représentations du Messie pendant la période de Pâques continuèrent chaque année à l'hôpital Foundling jusque dans les années 1770, et Haendel dirigea ou assista à chacune d'entre elles jusqu'à sa mort en 1759.

Quelque quarante ans après la première du Messie, le musicologue anglais, Charles Burney, écrivit : «Cette grande œuvre a été entendue dans toutes les régions du royaume avec une vénération et une joie croissantes. Elle a nourri les affamés, vêtu les nus, placé les orphelins et enrichi les administrateurs successifs de cet oratorio, plus que toute autre production dans ce pays ou dans aucun autre.»

 

Kindheit

Georg Friedrich Händel wurde an einem kalten Februartag im Jahr 1685 im Herzen Deutschlands geboren. Sein Vater war ein berühmter und erfolgreicher Wundarzt des ortsansässigen Herzogs und hatte schon früh für seinen Sohn entschieden, dass dieser einmal Privatrecht studieren sollte.

Doch der junge Georg fühlte sich mehr vom Musischen, insbesondere vom Musikalischen angezogen. Er war fasziniert von Instrumenten, den Klängen, die sie erzeugen können, und den Emotionen, die sie hervorrufen können. Sein pragmatisch veranlagter Vater griff ein und verbot ihm, sich an „musikalischem Unfug“ zu beteiligen, wie er es nannte.

Doch das konnte den entschlossenen jungen Burschen nicht aufhalten. Irgendwie schaffte es Georg Händel, ein kleines Klavichord aufzutreiben und es in einen kleinen Raum ganz oben im Haus zu schmuggeln. Wenn dann nachts der Rest der Familie schlief, schlich er leise dorthin und spielte bis spät in die Nacht ganz leise Musik - und entdeckte die Magie der Musik für sich.

Für die Familie und Bekannte aus der Kirche kam es völlig überraschend, als der Achtjährige eines Tages auf die Orgelbank kletterte und für das Orgelnachspiel sorgte. Alle waren fassungslos, besonders sein Vater, der keine Ahnung gehabt hatte, wie begabt sein Sohn war. Aber trotzdem erinnerte sein Vater ihn in aller Strenge daran, dass er für etwas Praktischeres bestimmt war als für die Musik.

Schließlich schrieb Händel sich an einer rechtswissenschaftlichen Fakultät ein, wie sein Vater es wünschte. Doch die Anziehungskraft der Musik war einfach zu groß. Bald schon schüttelte er die Fesseln des Studiums ab und ging auf Reisen. Er reiste von Stadt zu Stadt und erwarb in jeder Region so viel Wissen wie möglich über die dort vorhandenen Musikstile und besonderen Eigenheiten, bevor er sich 1711 schließlich im Alter von 26 Jahren in London niederließ. Dort wurden seine Opern und Oratorien weithin geschätzt und Händel wurde in England fester Bestandteil der Musiklandschaft und höherer gesellschaftlicher Kreise.

Schwierige Zeiten

Ende der 30er Jahre des 18. Jahrhunderts war das britische Publikum auf Deutsch oder Italienisch gesungener Opern überdrüssig geworden und bevorzugte komödiantische Darbietungen auf Englisch. Für Händel, der mühsam versuchte, sich seine Gläubiger vom Hals zu halten, war das gut. Er ergriff die Chance und brachte sich selbst an die Grenzen - vier Opern komponierte er innerhalb eines Jahres.

Infolge dessen erlitt Händel einen Schlaganfall, wodurch sein rechter Arm gelähmt war. Der behandelnde Arzt meinte: „Vielleicht können wir den Mann retten, aber den Musiker haben wir für immer verloren. Mir scheint, das Hirn ist dauerhaft geschädigt.“

Aber Händel weigerte sich aufzugeben und überraschte alle, als er seine Kräfte wie durch ein Wunder wiedererlangte und dann erklärte: „Aus dem Hades bin ich zurückgekehrt.“

Das Oratorium Der Messias und sein Vermächtnis

Als Händel 1741 hoch verschuldet und als Komponist in Ungnade gefallen war, erhielt er von Charles Jennens, einem Dichter, mit dem er zuvor bereits zusammengearbeitet hatte, ein Manuskript. In diesem Manuskript wurde ausführlich das Leben Jesu Christi beschrieben - von seiner Geburt und seinem Wirken bis hin zu seiner Kreuzigung und Auferstehung. Am 22. August zog sich der 56 Jahre alte Händel in sein Haus in London zurück und begann, Musik zu den biblischen Texten in dem Manuskript, in denen das Leben Jesu Christi verkündet wird, zu komponieren. In nur 23 Tagen stellte er ein 260 Seiten langes Oratorium fertig. Er nannte das gewaltige Werk Der Messias.

Am 13. April 1742 sollte in Dublin die Uraufführung stattfinden, und Händel sagte den Geldgebern, dass der Erlös Strafgefangenen, Waisen und Kranken zugutekommen sollte. „Ich bin selbst sehr krank gewesen und bin jetzt geheilt“, meinte er. „Ich war Gefangener und wurde befreit.“

Die Aufführung wurde begeistert aufgenommen und übertraf alle Erwartungen. Es wurden 400 Pfund eingenommen und 142 Gefangene aus dem Schuldturm befreit. In der Hoffnung, noch mehr zahlende Besucher unterbringen zu können, hatten die Geldgeber dieser Wohltätigkeitsveranstaltung die Damen extra gebeten, auf den breiten Reifrock zu verzichten, und die Herren, ihr Schwert zu Hause zu lassen.

Obwohl das Werk in Dublin gut ankam, war es in London kein Erfolg - dort störte das Publikum sich daran, dass ein geistliches Werk in Theatern aufgeführt wurde. 1749 begann mit einer weiteren Benefizaufführung zugunsten der Fertigstellung des Londoner Findelhauses, einer Einrichtung für Waisen- und Findelkinder ab dem Säuglingsalter, eine Reihe von Konzerten, die den Messias erneut zu dem öffentlichen Publikum trugen, was mit neuer Wertschätzung verbunden war. Bis in die 70er Jahre des 18. Jahrhunderts hinein wurde der Messias jedes Jahr zu Ostern im Findelhaus aufgeführt, und Händel dirigierte bei jeder dieser Aufführungen bis zu seinem Tod im Jahr 1759 oder war als Besucher zugegen.

Etwa 40 Jahre nach der Uraufführung des Messias schrieb der englische Musikwissenschaftler Charles Burney: „Dieses großartige Werk haben sich die Menschen in allen Teilen des Königreichs mit immer mehr Ehrfurcht und Wohlgefallen angehört. Mehr als jede andere Produktion in diesem oder irgendeinem anderen Land hat es den Hungernden gespeist, den Nackten gekleidet, sich des Waisenkinds angenommen und ist einem Oratoriumsleiter nach dem anderen eine Bereicherung gewesen.“

 

Additional Messiah Resources